Нижегородская государственная консерватория (Горьковская до 1990 г.) была основана в 1946 году. Первыми педагогами консерватории стали известные музыканты - выпускники Московской и Санкт-Петербургской (Ленинградской) консерваторий – И.В. Способин, А.П. Стогорский, Б.С. Вепринский, А.А. Касьянов, Н.Н. Полуэктова, С.Л. Лазерсон, А.Л. Лазерсон, М.В. Тропинская, Д.В. Житомирский, М.С. Пекелис, Г.Р. Гинзбург, Я.В. Флиер, Я.И. Зак, В.П. Португалов, В.А. Щербинин, А.В. Броун, О.К. Эйгес, Б.С. Маранц, А.А. Нестеров, И.Б. Гусман, И.И. Кац.

Первым ректором консерватории был авторитетный музыкально-общественный деятель А.А. Коган. С 1950 по 1972 год консерваторией руководил замечательный пианист и музыковед Г.С. Домбаев, талантливый организатор, благодаря инициативам которого консерватория заняла достойное место в ряду ведущих музыкальных вузов страны.

Признанием заслуг консерватории явилось присвоение ей в 1957 году имени М.И. Глинки. К шестидесятым годам в вузе сложились свои музыкальные традиции и педагогические школы, создана система послевузовского образования (1965). В это время осуществляются строительство студенческого общежития, перестройка здания консерватории. В 1960 году немецкая фирма «Александр Шуке» установила в Большом концертном зале консерватории орган. Органный класс возглавляла известная в стране и за рубежом органистка, заслуженная артистка РФ, профессор Г.И. Козлова. С 1962 года Горьковская консерватория - активный участник фестивалей современной музыки, среди которых - монографический фестиваль творчества Д.Д. Шостаковича (1964).

Более двух десятилетий (1972-1993) ректором консерватории работал известный композитор, народный артист РФ, профессор А.А. Нестеров. В эти годы значительно расширяется композиторское отделение, складывается сильная музыковедческая школа, издаются сборники научных трудов («Проблемы анализа музыки», «Проблемы современной музыки» и др.).

В 70-е годы в Большом концертном зале консерватории впервые в СССР прозвучали некоторые произведения А. Шнитке, духовная музыка С. Рахманинова, П. Чеснокова, А. Кастальского, произведения современных западных композиторов. Эти музыкальные события утверждали мнение о вузе как первооткрывателе незаслуженно забытых и даже запрещенных шедевров.

В 1994 г. коллектив консерватории избирает ректором выдающегося дирижера, народного артиста России, Почетного гражданина Нижнего Новгорода, профессора Л.К. Сивухина. Под его руководством Нижегородская консерватория приобретает международный статус и обширные связи с зарубежными странами. В консерваторию приезжают для обучения студенты и стажеры из Японии, Сирии, Дании, Франции, США, Китая, Ямайки.

В 1996 году Нижегородскую консерваторию возглавил композитор и дирижер, народный артист РФ, заслуженный деятель искусств РФ, действительный член Академии гуманитарных наук, лауреат премии Нижнего Новгорода, лауреат премии Н.И. Собольщикова-Самарина, кавалер ордена Дружбы профессор Э.Б. Фертельмейстер. Началось стремительное развитие вуза во всех направлениях деятельности, новыми темпами стала осуществляться дальнейшая интеграция в мировую музыкальную культуру.

Авторитет консерватории в образовательной, научной и культурной жизни страны значительно вырос, что позволило вузу в 2005 году заслуженно получить статус академии. За это время значительно преобразились как внешний вид, так и интерьер консерватории: древние стены приобрели современный облик, сохранив особую атмосферу творческого уюта. Деятельность ННГК неоднократно отмечалась грантами Российского гуманитарного научного фонда, Института «Открытое общество», Международного культурного центра «Гете-институт», Федерального агентства по культуре и кинематографии, стипендиями ДААД, программы «Фулбрайт в России» и др.

В соответствии с постановлением Правительства Российской Федерации от 22 сентября 2008 г. № 706 «О мерах дополнительной государственной поддержки, предоставляемой в 2009-2011 годах федеральным государственным образовательным учреждениям среднего профессионального и высшего профессионального образования в сфере искусства» Нижегородская консерватория получила дополнительную государственную финансовую поддержку. Это позволило не только улучшить материальное положение преподавателей и концертмейстеров, но и заметно активизировать творческую деятельность.

В 2018 году ректором ННГК им. М.И. Глинки был избран видный деятель баянно-аккордеонного искусства, лауреат международных и всероссийских конкурсов, профессор Ю.Е. Гуревич.

В настоящее время консерватория представляет собой крупнейший центр музыкальной культуры Приволжского федерального округа. Здесь работает более двухсот преподавателей и более пятидесяти концертмейстеров, среди которых 2 действительных члена Академии гуманитарных наук, 10 докторов наук,  48 профессоров, 54 кандидата наук, 66 доцентов, 3 народных артиста РФ и 26 заслуженных артистов РФ, 17 заслуженных деятелей искусств РФ, 2 заслуженных деятеля науки РФ, один кавалер Ордена Почета, три кавалера Ордена Дружбы, 108 лауреатов и 63 дипломанта международных и всероссийских конкурсов, 11 лауреатов премии Нижнего Новгорода.

Образовательная деятельность консерватории ведется по всем уровням высшего образования (бакалавриат, специалитет, магистратура, ассистентура-стажировка, аспирантура). По итогам 2018 года 10 образовательных программ Нижегородской консерватории вошли в перечень национального рейтинга лучших образовательных программ инновационной России, из них 7 программ успешно прошли экспресс-тест на соответствие европейским требованиям. Проект проводился в рамках предварительного этапа общественно-профессиональной аккредитации и был направлен на выявление образовательных программ высшего профессионального образования, которые пользуются доверием академического, профессионального и студенческого сообществ.

В консерватории обучается более 600 студентов, около 70 аспирантов и ассистентов-стажеров. Согласно требованиям времени введены и успешно апробируются новые специальности (музыкальная звукорежиссура, актерское искусство, музыкальная педагогика), специализации (оперно-симфоническое дирижирование) и направления подготовки (музыкознание и музыкально-прикладное искусство: профили Музыкальная журналистика и редакторская деятельность в средствах массовой информации, Музыкальная педагогика).

Нижегородская консерватория остается единственным музыкальным вузом России, который с 2009 года проводит Всероссийскую олимпиаду учащихся музыкальных колледжей под патронажем Российского совета олимпиад школьников при Министерстве образования и науки РФ. Олимпиада включена в Перечень, утвержденный Минобрнауки РФ. В этом Перечне – олимпиады Нижегородской консерватории по предметам: «теория и история музыки», «хоровое дирижирование», «струнные инструменты», «инструменты народного оркестра», «музыкальная педагогика и исполнительство (фортепиано)». Благодаря этому ННГК (единственная из музыкальных вузов страны) получила право принимать победителей и призеров олимпиады без вступительных экзаменов.

В течение  двадцати с лишним лет активно работает факультет дополнительного образования и повышения квалификации. Молодым специалистам оказывается содействие в трудоустройстве, проводится Ярмарка специалистов, вызывающая большой интерес у соискателей вакансий и у работодателей.

Музыкальное просветительство на протяжении всей истории консерватории было одним из главных направлений деятельности вуза. ННГК - непременный участник всех крупных мероприятий, проводимых в Нижнем Новгороде (достаточно упомянуть: фестивали искусств имени А.Д.Сахарова; Дни культуры Германии, Франции, Австрии: музыкальные фестивали «Новые имена»: всероссийские конкурсы исполнителей на различных инструментах, Всероссийский открытый хоровой фестиваль имени Л.К. Сивухина и др.).

В Большом и Малом концертных залах консерватории ежегодно проходит более 200 концертов, в которых принимают участие преподаватели, аспиранты и студенты. Просветительскую цель имеют музыкальные абонементы: «Выходной? В консерваторию!», «Студенты и гости консерватории – студентам Нижнего Новгорода», «Классическая гитара в Нижнем Новгороде», «Музыкальные прогулки по городам и странам». В Большом зале проходят циклы концертов «Органный цикл “B-A-C-H”», цикл «Великие имена», посвященный юбилеям выдающихся деятелей искусства.

Авторитет ННГК во многом определяется и серьезными научными исследованиями, осуществляемыми в вузе. В консерватории сложилась высокопрофессиональная музыковедческая школа, которую отличает неизменный интерес к проблемам современной музыки и склонность к междисциплинарному профилю исследований. Научно-исследовательская работа проводится педагогами всех кафедр. Это касается как фундаментальных исследований, так и работ научно-методической и учебно-методической тематики. Ежегодно в консерватории проводятся конференции. Только в 2018 году проведено более 20 международных, всероссийских и региональных научных и научно-методических конференций, в том числе, студенческих. Педагоги и студенты консерватории - постоянные участники конференций, организуемых другими учебными заведениями и учреждениями культуры и искусства.

С 2003 года при консервато­рии работает Диссертационный совет. Обновленный в 2016 году совет Нижегородской консерватории по защите диссертаций Д 210.030.02 (по специальности 17.00.02 – музыкальное искусство) имеет право принимать защиты не только кандидатских, но и докторских диссертаций. В его состав входят авторитетные специалисты Москвы, Санкт-Петербурга и Нижнего Новгорода. Председатель совета – профессор, доктор культурологии Т.Б. Сиднева, ученый секретарь – профессор, кандидат искусствоведения Т.Р. Бочкова. На заседаниях совета защищены более 60 кандидатских и докторских диссертаций.

В консерватории существует собственная издательская база: выпускаются монографии, сборники статей, сборники материалов конференций, учебные и методические пособия. Консерватория имеет три собственных периодических издания – научно-аналитический, научно-образовательный журнал «Актуальные проблемы высшего музыкального образования», научно-образовательный журнал «Музыкальное образование и наука» и музыкально-просветительский журнал «Консонанс». Все издания зарегистрированы в российской и международной информационных системах, включены в общероссийский каталог «Роспечать». Журналы «Актуальные проблемы высшего музыкального образования» и «Музыкальное образование и наука» размещены в Национальной библиографической базе данных научного цитирования РИНЦ. Журнал «Актуальные проблемы высшего музыкального образования» включен в Перечень рецензируемых научных изданий ВАК.

Заметным явлением российской культуры стало осуществление консерваторией комплексных научно-художественных проектов, включающих циклы концертов, научные конференции, мастер-курсы, художественные выставки, публикации материалов. Только за 2012-2018 годы в Нижегородской консерватории прошли 9 Международных фестивалей, 15 Всероссийских фестивалей, около 20 конкурсов и олимпиад, более десятка междисциплинарных научно-художественных проектов.

Активное внимание любителей музыки и высокую оценку профессионалов получают международные проекты.  Ставшие регулярными творческие контакты с музыкантами Белоруссии, Германии, Австрии, Франции, Китая увенчались подписанием договоров о сотрудничестве. В рамках совместных договоренностей проводятся концерты и мастер-классы, симпозиумы и коллоквиумы, издаются совместные сборники научных материалов.

В 1996 г. подписан договор с Folkwang-Hochschule (Эссен, Германия), в рамках которого проведены концерты и мастер-классы эссенских профессоров В.Хуфшмидта, Э.Иллерхауза и Б.Блоха, а также исполнены произведения немецких композиторов музыкантами-нижегородцами. Совместно с эссенскими музыкантами проведен Международный фестиваль «Хиндемит - классик XX века».

В 1998 г. был подписан договор о совместной деятельности ННГК им. М.И. Глинки с консерваторией им. А. Брукнера (Линц, Австрия).

Плодотворность международной деятельности консерватории во многом обусловлена сотрудничеством ННГК с Нижегородским лингвистическим университетом, благодаря чему осуществлен ряд крупномасштабных акций. В их числе - научно-художественный проект «Концепты своего и чужого в европейской художественной традиции» (1999), издание книги Г.Деханта «Дирижирование: теория и практика музыкальной интерпретации» (2001). Некоторые проекты консерватория осуществляет в сотрудничестве с Нижегородским государственным университетом имени Н.И. Лобачевского и НИУ «Высшая школа экономики – Нижний Новгород».

В исполнении почетного профессора Нижегородской консерватории Маргит Хайдер (Музыкальный университет им. А. Брукнера в городе Линц, Австрия) состоялась мировая премьера произведения Г. Деханта «Замок. Шесть картин по мотивам одноименного романа Ф. Кафки».

При содействии профессора консерватории города Линц - М.Хайдер, МИД Австрии и администрации Нижнего Новгорода фирма Boesendorfer (генеральный директор Р.Арльт) в 2001 г. преподнесла в дар Нижегородской консерватории концертный рояль высокого класса.

В апреле 2003 года силами преподавателей и студентов консерватории проведены концерты, посвященные 150-летию фирмы по изготовлению роялей Стейнвэй.

В 1999 г. подписан договор о совместной деятельности Нижегородской консерватории и консерватории города Шеньян (Китай).

Нижегородская консерватория стремится к расширению всех направлений своей деятельности. В 2018 году ННГК вошла в ТОП-100 вузов по версии Forbes. Для формирования рейтинга, который составлялся впервые, специалисты Forbes изучили данные мониторинга эффективности более 600 российских вузов. Информация взята из официальных документов, подготовленных Министерством образования РФ.

Учебные заведения оценивались по 10 параметрам, которые, в свою очередь, были разбиты на три группы: качество образования, востребованность выпускников и фактор Forbes. Учитывались такие критерии, как требования к абитуриентам, качество образовательной деятельности, уровень зарплат преподавательского состава и многое другое.  Нижегородская консерватория заняла 58-е место, опередив университет им. Н.И. Лобачевского (66-е место) и Приволжский медицинский университет (70-е место). Другие вузы Нижнего Новгорода в сотню лучших высших школ России не вошли.

Высокие позиции занимает консерватория в рейтинге «Образование в России» – новом информационно-образовательном проекте от медиагруппы «Телеграф». Портал создан для обучающихся, родителей, работников образовательной сферы, в том числе направлен на информирование абитуриентов. Среди консерваторий ННГК находится на втором месте после Московской консерватории.

Сегодня на счету Нижегородской консерватории - более семи тысяч выпускников. Специалисты, получившие здесь образование, работают практически во всех крупных городах России, а также в США и Великобритании, Японии и Австралии, Германии и Израиле, Голландии и Швейцарии. Ее выпускники достойно представляют музыкальную элиту города и страны.